¿Qué es Lightning Network?

Tiempo de lectura: 8 minutos Que es Lightning Network

Lightning Network es una red descentralizada construida en superposición de la red Bitcoin (BTC) que permite pagos peer-to-peer, instantáneos y «casi» libres. Es una solución de elección para resolver los problemas de escalabilidad de Bitcoin. Aunque todavía está en fase de desarrollo, ahora está desplegado en la red principal y está creciendo día a día.

¿Qué problema resuelve Lightning Network?

Antes de descubrir qué es Lightning Network, lo invitamos a aprender más sobre Bitcoin (BTC).

Por diseño, la cantidad de transacciones alcanzables en la red Bitcoin está limitada por lo que se conoce como el límite de tamaño de bloque. El tamaño de los bloques, que son los conjuntos de transacciones agregadas a la cadena de bloques, no puede exceder 1 MB actualmente.

Esto no es un problema cuando el uso de la red sigue siendo bajo: todas las transacciones nuevas son validadas e incluidas por los mineros en el siguiente bloque, de modo que una transacción se confirmará en aproximadamente 10 minutos.

Sin embargo, durante los picos en el uso de Bitcoin, sucede regularmente que se alcanza el límite y los bloques están llenos. A medida que los mineros buscan maximizar sus ganancias, favorecen los pagos con las tarifas más altas, lo que crea un mecanismo de subasta.

Esto se traduce en un aumento en las tarifas de transacción para los usuarios más apresurados y un aumento en los tiempos de confirmación para aquellos con menos prisa. Esto ocurrió en concreto en diciembre de 2017 cuando las comisiones medias superaron los diez euros y los tiempos de confirmación se pudieron contar en días.

Por lo tanto, la red Bitcoin tiene un problema de escalabilidad, es decir, se adapta mal a la creciente demanda de uso. Para resolver este problema, la solución más simple sería aumentar el límite de tamaño de bloque, como lo hacen otras criptomonedas. Pero una gran parte de la comunidad Bitcoin prefiere no recurrir a esta solución para preservar la máxima descentralización de la red. Por lo tanto, los desarrolladores de Bitcoin prefieren un escalado fuera de la cadena, que se realiza a través de varias soluciones, incluida la aclamada Lightning Network.

¿Cómo funciona Lightning Network?

La idea básica: canales de pago

La red Lightning se basa en los llamados canales de pago bidireccionales. Estos últimos utilizan contratos inteligentes programados gracias al lenguaje de scripting de Bitcoin. Permiten realizar pagos repetidos entre dos personas sin que tengan que pagar tarifas de transacción.

Abrir un canal de pago implica secuestrar fondos utilizando un contrato de múltiples firmas incluido en una transacción de apertura realizada en la blockchain. Este contrato de firma múltiple representa una especie de seguridad compartida entre las dos personas: la liberación de los fondos colocados en su interior requiere las firmas de ambas partes. Por ejemplo, podemos considerar el caso de Alice y Bob que abren un canal colocando 10 mBTC cada uno.

Transaccion pago bidireccional 1

Una vez abierto el canal, ambas personas son libres de realizar transacciones que no se escribirán en el canal y esto sin costo alguno. Estas transacciones, sin embargo, están limitadas por la capacidad del canal: Alice y Bob no pueden enviar más bitcoins de los que poseen.

Transaccion pago bidireccional 2

En cualquier momento, el canal se puede cerrar. El cierre normalmente se realiza por consenso: si ambas partes son honestas, se pagarán mutuamente lo que se deben mutuamente en la transacción de cierre. Aquí, Alice recibirá 6 mBTC y Bob 14 mBTC.

Transaccion pago bidireccional 3

¿Qué garantiza que no hagan trampa? Antes de firmar y distribuir la transacción de apertura, cada una de las dos partes escribe una transacción de compromiso que transmite a la otra. Estas transacciones no se difunden y son simplemente contratos colaterales para recuperar sus bitcoins en caso de disputa. Las transacciones de engagement se actualizan con cada pago realizado dentro del canal.

Por supuesto, cada transacción (apertura, cierre, compromiso) requiere tarifas de transacción pagadas a menores.

Una red de canales de pago

Lightning Network es una red de canales de pago bidireccionales. Los participantes abren dos o dos canales de pago y se conectan en red a través de contratos de compromiso un poco más complejos: Hashed Time-Locked Contracts (a menudo abreviado como HTLC). Estos contratos permiten a un miembro de la red enviar fondos a otro sin necesidad de abrir un nuevo canal. Para ello, el pago es retransmitido de forma segura y confidencial por los demás miembros de la red.

Supongamos que Alice quiere enviar 4 mBTC a Carole pero no han abierto un canal juntos. Afortunadamente, Bob tiene un canal de pago con cada una de las dos personas. Por lo tanto, la transacción puede tener lugar actualizando los dos canales: Alice envía 4 mBTC a Bob y Bob se encarga de enviar 4 mBTC a Carole. Una vez más, cualquier trampa se hace imposible por las transacciones de compromiso. También tenga en cuenta que Bob puede cobrar tarifas de transacción para actuar como intermediario.

Transaccion pago bidireccional 4

La forma en que se seleccionan los intermediarios se denomina enrutamiento. Cada pago tomará una «ruta» de participante a participante a su destinatario. Así, cualquiera puede enviar fondos a todo el mundo, siempre que la capacidad de los canales lo permita.

¿La Lightning Network hoy?

Lightning Network se introdujo por primera vez en febrero de 2015 en su libro blanco, escrito por Joseph Poon y Thaddeus Dryja. Sin embargo, solo se pudo implementar en la red principal de Bitcoin después de que se habilitara la actualización de SegWit en agosto de 2017, lo que corrigió la maleabilidad de las transacciones. A partir de marzo de 2018, Lightning Network todavía está en versión beta.

El uso de Lightning Network está aumentando. En el momento de escribir este artículo, la red Lightning tiene más de 86.500 canales de pago abiertos por más de 20.000 nodos activos. Su capacidad total es de más de 3.350 bitcoins. En octubre de 2018, solo había 12.000 canales de pago abiertos por cada 3.500 nodos, la capacidad total de la red también era mucho menor, solo 115 bitcoins. Por lo tanto, se puede decir que  Lightning Network ha experimentado un desarrollo muy fuerte en los últimos años .

Imagen del numero de nodos y canales abiertos en Lightning Network
Imagen del número de nodos y canales abiertos en Lightning Network – Fuente: ACINQ

Los últimos meses han estado marcados por dos elementos que son extremadamente importantes para la red. El primero se refiere al lanzamiento del servicio de pago de criptomonedas en Twitter. El segundo se refiere a El Salvador, que ha dado curso legal a Bitcoin y donde también se utiliza la polémica billetera Chivo, que se basa precisamente en la Lightning Network.

Adopción masiva de Lightning Network

Muchos actores han adoptado Lightning Network. Electrum fue una de las primeras carteras en tener en cuenta los mecanismos de Lightning Network. Después de lanzar Tether (USDT) en la red, la plataforma de intercambio BitFinex lo adoptó como un medio para las transacciones de bitcoin. Más recientemente, lanzó Synonym para aumentar la aceptación de Bitcoin a través de la red Lightning. Las plataformas Kraken, OkCoin y OKX también se han trasladado a la segunda capa de Bitcoin.

La compañía Fold permite pagar en BTC en Amazon, Starbucks y Uber a través de Lightning Network. Bitrefill, un proveedor de tarjetas de regalo y recargas telefónicas, ofrece a sus clientes la posibilidad de realizar pagos al instante a través de la red Lightning. Incluso se ha lanzado una aplicación de mensajería descentralizada, Whatsat, en la arquitectura de red.

El interés de los usuarios es tal que podrían ser casi 700 millones en 2030 según un informe de Arcane Research. Ante esta locura, Lightning Labs, la compañía que trabaja en Lightning Network, ha lanzado una solución de pago: Loop. Esto permite a las startups y operadores de nodos enviar y recibir fondos a través de la red de una manera más eficiente.

La firma de inversión NYDIG también ha adquirido el servicio de micro pagos Bottlepay, una aplicación que permite transferir pequeñas cantidades en Bitcoin mediante el uso de Lightning Network. Una aplicación similar, la aplicación Cash, también es compatible con Lightning Network.

Finalmente, Chainalysis, la compañía especializada en análisis de blockchain, agregará soporte de red Lightning a su software de cumplimiento Know Your Transaction (KYT) en febrero de 2022. El impacto de tal iniciativa es significativo. De hecho, muchas plataformas ahora podrán soportar Lightning Network porque cumplirán mucho más con la normativa vigente. Por lo tanto, el uso de Lightning Network aún podría crecer debido a esta mayor seguridad.

¿Qué software usar?

Hay varias implementaciones de software del protocolo Lightning. Los tres principales son:

  1. lnd desarrollado por Lightning Labs.
  2. c-lightning soportado por Blockstream.
  3. Éclair desarrollado por la start-up ACINQ.

¿Cuáles son las ventajas de Lightning Network?

La red Lightning es una solución ingeniosa al problema de escalabilidad de Bitcoin y tiene ventajas definitivas:

  • Las tarifas de transacción son pequeñas, lo que permite micropagos, incluso permitiendo que se automaticen.
  • Las transacciones son casi instantáneas ya que su validación depende únicamente de la latencia de la red. De ahí es de donde la red Lightning recibe su nombre: los pagos se realizan a la velocidad del rayo.
  • Las transacciones son mucho más confidenciales que las transacciones en la cadena principal. Esto se debe a que las transacciones ocurren fuera de la cadena, por lo que los pagos son prácticamente imposibles de rastrear.
  • Extensibilidad: Cada canal de la red puede procesar hasta 500 operaciones por segundo. Y cuantos más canales, mayor es el ancho de banda.
  • Interoperabilidad con otros proyectos de criptomonedas como Litecoin (LTC) por ejemplo que la startup ACINQ ha contribuido en gran medida a implementar en Lightning Network cambiando sus parámetros de configuración. De hecho, la compañía que trabaja en este proyecto, Lightning Lab, está trabajando arduamente para que la red esté disponible para cualquier blockchain que desee implementarla.

¿Cuáles son los defectos de Lightning Network?

Aunque Lightning Network está operativa en la red principal de Bitcoin, todavía está en la fase de desarrollo. Por lo tanto, la red está sujeta a varios problemas:

  • La relativa centralización de la red en torno a hubs altamente conectados, lo que podría conducir a un debilitamiento de la red.
  • Los nodos siempre deben estar en línea. Esto significa que si un nodo se desconecta, se desconecta, otro usuario puede cerrar el canal de pago, lo que le permite tomar todos los fondos para sí mismo.
  • Si un nodo intermedio se desconecta de la red, la transacción puede bloquearse indefinidamente.
  • Al igual que los mineros, los canales de pago pueden funcionar como negocios cuando las personas que los abrieron deciden cobrar tarifas para actuar como intermediarios. Este último podría entonces comenzar a favorecer las transacciones con los montos más altos porque la comisión cobrada, generalmente un porcentaje de la operación inicial, será mecánicamente mayor. Esto perjudicaría a los micropagos, aunque todavía es posible que las partes elijan canales intermedios que no cobren ninguna tarifa;
  • Tarifas de transacción en la cadena principal: si Bitcoin se adoptara masivamente y no se aumentara el tamaño de los bloques, habría un aumento récord en las tarifas, aunque solo sea para abrir y cerrar un canal de pago en Lightning Network, porque es necesario realizar una primera transacción en Bitcoin para poder usar la red. Este es un problema bastante serio cuando sabes que puedes verte obligado a cerrar (no consensuadamente) un canal en cualquier momento.

El último punto negativo puede parecer irónico en el sentido de que también es una ventaja de la red, es que es un protocolo cuya evolución es constante. Esto crea riesgos, por lo que sus creadores siempre recomiendan no utilizar Lightning Network para operaciones que impliquen grandes sumas de dinero.

Conclusión

Bitcoin se está convirtiendo cada vez más en un refugio seguro. Sin duda, experimentará un aumento masivo en su adopción en los próximos años. El número de bloques es limitado como su tamaño, el problema de la escalabilidad es, por lo tanto, inherente a esta criptomoneda que lucha por hacer frente a su creciente número de usuarios.

Lightning Network está tratando de resolver este problema ofreciendo transacciones casi instantáneas con tarifas extremadamente bajas. Esta solución de segunda capa de la red Bitcoin podría permitir por tanto una automatización, en BTC, de todos los micropagos que se realizan diariamente siempre y cuando las entidades que desarrollan la Lightning Network logren ofrecer una interfaz más accesible para el usuario medio.

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Sobre el autor: María Hernández

María Hernández
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