¿Quién es Mark Karpelès, el antiguo líder del Mt. Gox?

Tiempo de lectura: 10 minutos Quien es Mark Karpeles

El mundo de las criptomonedas está poblado por personajes emblemáticos que, a su manera, han marcado esta industria. En febrero de 2014, Mt. Gox, entonces el mayor intercambio de criptoactivos, cerró. Acababa de producirse un robo de más de 850.000 BTC, que ascendió a unos 350 millones de euros. El jefe de la empresa, Mark Karpelès, desconocido para el público hasta entonces, se encontró inmediatamente en el centro de atención.

En este artículo, veremos juntos quién es el famoso Mark Karpelès, y cómo se convirtió en el CEO del intercambio número 1 (plataforma de compra/venta BTC) del comienzo de la era de las criptomonedas.

Un entusiasta de la informática desde la infancia

Mark Karpelès nació el 1 de junio de 1985 en Chenôve, cerca de Dijon. Descubrió la informática a la edad de tres años gracias a su madre, como dijo en un informe de 2007:

💬 «Es bastante especial con mi madre, ya que, […] , hoy, está en Internet, juega juegos, crea servidores de juegos, tiene … Ella tiene una actividad bastante geek. Básicamente, ella fue la que me lanzó a ello, la que me dejó programar, a la edad de tres años».

Genio informático desde el principio, llegó a un campo literario a pesar de su pasión. Tan pronto como obtuvo su bachillerato en 2003, abandonó sus estudios y comenzó a trabajar en informática. Comenzó a trabajar para las empresas linux Cyberjoueurs y Eurocenter en París, ambas fundadas por Stéphane Portha.

Al mismo tiempo, creó sus propios proyectos, como un host de sitio web llamado FF.ST.

Mark Karpeles ano 2007
Mark Karpelès en el informe de 2007 «Suck My Geek»

Dificultades en 2005

Después de un viaje a Japón y varios eventos que lo dejaron sin un centavo en abril de 2005, Mark Karpelès se vio obligado a vender FF. ST a su empleador, por una suma justa para evitar el sobregiro bancario. A cambio, tenía que ser capaz de seguir dirigiendo FF. ST, pero parecería que este acuerdo no duró más de unas pocas semanas. La frustración y los desacuerdos con su empleador llevaron a Mark Karpelès a renunciar poco después.

Y la fecha de este evento sigue siendo incierta: Mark Karpelès afirma, en un mensaje en su blog, haber enviado una carta de renuncia a mediados de mayo para el 30 de junio de 2005, mientras que Stéphane Portha parece haber indicado al periódico Le Monde, unos años más tarde, que se había contentado con dejar de informar para el trabajo a partir del 30 de junio. y que el correo había sido recibido el 6 de julio. Por lo tanto, parece obvio que las relaciones entre ellos eran, y siguen siendo, extremadamente tensas.

Esta difícil relación también puede explicarse por las acciones de Mark Karpelès: pocos días después de su salida de la empresa el 30 de junio, se conectó a los servidores de su antiguo empleador para mover los datos relacionados con FF. ST que estaban allí, a servidores propiedad de Mark. Luego, configuró en el sitio de la compañía una redirección automática a un sitio que también le pertenecía.

En otras palabras, se hizo cargo de toda la clientela de FF. ST en detrimento de su antiguo empleador, que ahora era el propietario de FF.ST. Esta decisión le valió una condena en 2010 por parte del Tribunal de Grande Instance de Paris a un año de prisión y una multa de 45.000 euros, como se puede leer en la copia de la sentencia.

Unos años de proyectos flotantes y fallidos

Después de dejar Linux Cyberplayers, Mark Karpelès trabajó para varias empresas francesas del sector, incluyendo Fotovista, que más tarde se convirtió en Pixmania, y Téléchargement.fr, que se convirtió en Nexway. Obviamente dejó una impresión mucho mejor que en Eurocenter: el director de Nexway, Gilles Ridel, dijo en una entrevista con 20minutes.fr:

💬 «Solo tenía el bachillerato, pero rápidamente le pagamos como si hubiera dejado una gran escuela».

Mark Karpelès también intentó brevemente iniciar una empresa de acogida en Israel, donde vivió durante nueve meses, pero los acontecimientos en la Franja de Gaza han deshecho sus esfuerzos. Un ataque a una planta de energía lo dejó medio día sin electricidad, y su proyecto colapsó. Así que regresó a Francia después de esta experiencia.

En 2009, mientras trabajaba en una empresa francesa que adquirió otras empresas internacionales, incluida una japonesa, se aseguró de ir a trabajar a Japón. Y poco después de su llegada a la tierra del Sol Naciente, fundó el 29 de octubre de 2009 una empresa de desarrollo y alojamiento web llamada Tibanne, como su gato.

Gato de Mark Karpeles
El llamado Tibanne, que dio su nombre a la compañía de Mark Karpelès

Descubrimiento de Bitcoin y adquisición de Mt. Gox

Poco después de su llegada a Japón, Mark Karpelès descubrió Bitcoin en 2010, cuando un cliente le pidió que pagara por él. Apasionado por la tecnología detrás de Bitcoin, está cada vez más interesado en ella.

Y a principios de 2011, Jed McCaleb lo contactó para ofrecerle comprar Mt. Gox, un sitio creado por McCaleb en 2006 para vender tarjetas Magic: The Gathering, que se transformó en una plataforma de intercambio de bitcoin en 2010. De hecho, Jed McCaleb dice que se siente abrumado por la escala del sitio, y ha cometido muchos errores …

Pero sobre todo, la plataforma ya está endeudada con 80.000 bitcoins en ese momento, una suma robada por hackers gracias a vulnerabilidades del sitio codificado por McCaleb. Obviamente, el público no es consciente de esta información.

Otro dato curioso a tener en cuenta: en los correos electrónicos entre McCaleb y Karpelès que se filtraron, McCaleb ya mencionó en 2011 la existencia de un «Gox Bot». Y como podemos ver a continuación, unos años más tarde, algunos usuarios revisarán los historiales de transacciones del sitio para probar la existencia de un bot comercial (programa automatizado), llamado Willy por la comunidad.

Pero volvamos al tema de este artículo: Mark Karpelès. De hecho, este último, después de haber discutido con McCaleb, decide convertirse en accionista mayoritario de Mt. Gox al convertirse en el titular, en nombre de su empresa Tibanne, del 88% de Mt. Gox.

Y lo que debería haber parecido sorprendente para el joven emprendedor es que este 88% de la empresa le fue vendida de forma gratuita… A cambio, debería compartir con Jesse McCaleb las ganancias de la plataforma durante 6 meses, y no responsabilizarlo legalmente por cualquier problema que pueda surgir. Hoy en día, es obvio que McCaleb sabía que surgirían serios problemas, y simplemente quería deshacerse de su papa caliente poniéndola en manos de un desafortunado hombre imprudente que pensó que estaba obteniendo un buen trato.

En 2012, Mark Karpelès también participó en la creación de la Fundación Bitcoin con, entre otros, Roger Ver. Está haciendo su contribución con una donación de 5.000 bitcoins.

De desastre en desastre

Casi inmediatamente después de que Karpelès comprara la plataforma el 9 de junio de 2011, el sitio fue hackeado. Los hackers lograron cambiar el precio de bitcoin a un centavo en la plataforma y luego hackear las cuentas de algunos clientes para hacerlos vender a ese precio. Así, se robaron 2.000 bitcoins, por un valor en ese momento de unos 30.000 dólares. Tras este hackeo, Jed McCaleb se encarga de tranquilizar públicamente a los usuarios en varias ocasiones, indicando que todo está bien.

La compañía continúa su negocio lo mejor que puede, y los pocos competidores viables hacen de Mt. Gox la plataforma mayoritaria en el mercado, con aproximadamente el 80% de las transacciones de criptomonedas en todo el mundo en 2013. De 3.000 clientes cuando Mark Karpelès lo adquirió a más de un millón en 2013, fue sin duda un éxito en términos de popularidad.

En noviembre de 2012, Mt. Gox firmó un acuerdo con CoinLab para facilitar las transacciones a los clientes estadounidenses. Sin embargo, las relaciones con la compañía rápidamente se vuelven bastante malas ya que Mt. Gox no hace nada para transferir las cuentas de los clientes estadounidenses a CoinLab, y continúa sirviendo a estos clientes directamente. Este conflicto está en el origen de una demanda lanzada por CoinLab, pero eso no es todo…

De hecho, Mark Karpelès no había declarado a Mt. Gox como una organización de remesas a las autoridades estadounidenses. Esto le valió, tiempo después, ver 5 millones de dólares incautados por las autoridades estadounidenses. En pocos meses después de este caso, Mt. Gox perdió el 26% de la cuota de mercado.

Y desafortunadamente para Mark Karpelès, los problemas no se detuvieron allí. Todo se derrumbó bastante rápido, ya que el 25 de febrero de 2014, la plataforma cerró definitivamente, después de un hackeo de magnitud sin precedentes: ¡650.000 bitcoins habían desaparecido! La compañía se declaró públicamente en bancarrota el 10 de marzo de 2014. Mark Karpelès también renunció a su cargo como miembro del comité de gobierno de la Fundación Bitcoin algún tiempo después del hackeo.

Según algunos empleados entrevistados después de estos hechos, la organización de la empresa dejó algo que desear, lo que explicaría algunos de los daños que sufrió mt. gox. Parecería, por ejemplo, que no existía un método de control de versiones del código de la plataforma, lo cual es de suma importancia en todo lo relacionado con la codificación de sistemas complejos.

Aumento del número de procedimientos judiciales

En abril de 2014, el Departamento del Tesoro de los Estados Unidos le envió una citación a Washington DC para testificar sobre el caso el 18 de abril de 2014. Pero Mark Karpelès, al no tener abogado en los Estados Unidos, se niega a presentarse.

A finales de 2014, se inició un procedimiento en Francia en el Tribunal Superior de Pontoise, a raíz de una denuncia presentada el 19 de noviembre por fraude y abuso de confianza.

El 1 de agosto de 2015, la policía japonesa arrestó a Mark Karpelès bajo sospecha de falsificar los datos de la cuenta de su empresa. El 11 de septiembre de 2015, fue acusado formalmente de sospecha de apropiación indebida de 2,3 millones de euros por parte de su empresa. Y las autoridades japonesas se están aprovechando de las leyes locales para encarcelarlo mientras espera el juicio.

Además, los periódicos japoneses aprovecharon el caso, y no dejaron de publicar todo lo que podría manchar la reputación de este occidental lejos de casa: algunos lo acusan, por ejemplo, de haber utilizado el dinero de la empresa para pagar prostitutas, así como para la compra de una cama por 50.000 dólares.

Esta situación durará varios meses, durante los cuales sufrirá mucho por las condiciones extremadamente duras de detención en Japón, al igual que Carlos Ghosn después de él. Mark Karpelès acabará con 30 kilos menos en el momento de su liberación, menos de un año después. Puesto en libertad bajo fianza en julio de 2016, fue finalmente condenado el 15 de marzo de 2019 a 2 años y medio de prisión en suspenso.

Mark Karpeles en 2016 tras ser liberado
Mark Karpelès en 2016, tras ser liberado.

Conclusión del caso e información más reciente

En 2019, decidió conocer a la comunidad criptográfica publicando un mensaje en Reddit (puedes encontrarlo aquí en inglés). En esta publicación, explica su historia y en parte hace su mea culpa.

Durante el cierre de Mt. Gox, las autoridades japonesas incautaron los Bitcoins que permanecían en la plataforma para compensar a los clientes. Sin embargo, el valor de la compensación se basó en el precio de BTC en el momento de la bancarrota de la compañía, que era de aproximadamente 500$. Después de pagar a la mayoría de los inversores agraviados, todavía quedan 160.000 bitcoins que Mark Karpelès quiere distribuir a sus antiguos clientes. De hecho, dijo que no quería convertirse en el propietario de estos bitcoins, valorados en más de mil millones de dólares.

En cuanto al hackeo de 2014, incluso hoy en día, no estamos seguros de quién es responsable de él exactamente. Sin embargo, parece que el principal cerebro de la operación es Alexander Vinnik, un ciudadano ruso detenido en 2017 en Grecia, en Salónica, a petición de las autoridades estadounidenses. De hecho, este último, buscado en Rusia durante mucho tiempo, se había expatriado para continuar sus actividades criminales, y era en particular … El líder del intercambio BTC-e y el intercambio TradeHill, ambos competidores de Mt. Gox. Sin embargo, se ha revelado que a través de estas plataformas, se han lavado más de 4 mil millones de bitcoins sucios, parte de esta suma proviene de los hackeos de Mt. Gox. El resto provino de ransomware común en ese momento, virus informáticos que bloqueaban archivos de usuarios importantes y exigían un rescate pagadero en bitcoin para desbloquearlos.

Por lo tanto, Alexander Vinnik tenía un doble interés en destruir Mt. Gox: no solo podía robar los bitcoins guardados en la plataforma, sino que además, la desaparición de Mt. Gox le habría permitido obtener parte de la clientela de la que era la plataforma de intercambio más grande en ese momento. Y los clientes son una excelente manera de ganar dinero a largo plazo. No hubo suerte para él, no todo salió según lo planeado. Y desde finales de enero de 2020, Alexander Vinnik ha sido extraditado de Grecia a Francia, a la espera de una posible extradición posterior a los Estados Unidos para su interrogatorio y/o juicio.

En cuanto a Jed McCaleb, fue acusado en 2019 de mentir deliberadamente para presionar a los clientes a permanecer en la plataforma, y se lanzó una demanda en su contra. El resultado de este juicio aún no se ha determinado.

Mark Karpeles en 2020
Mark Karpelès en 2020

La cuestión del Willy Bot

En medio de todos estos acontecimientos, queda una cuestión sin resolver, es la del llamado «Willy Bot». Durante el cierre de Mt. Gox, los historiales de transacciones se pusieron a disposición del público durante una filtración, y algunos los analizaron. El resultado de este análisis es el Informe Willy: en resumen, este informe concluye que un programa de comercio automatizado había estado operando en Mt. Gox durante mucho tiempo, y que este programa tuvo el efecto de aumentar el precio de Bitcoin la mayoría de los días que estuvo activo. Otro programa similar, llamado Markus, también había estado presente en la plataforma durante algún tiempo.

Durante mucho tiempo, nadie supo si estos bots eran propiedad de un usuario de la plataforma, o si era el propio Mark Karpelès. Pero unos años después del Informe Willy, Karpelès confesó durante un juicio: este bot había sido utilizado «para el bien de la sociedad». Sin embargo, Mark Karpelès no dirá más sobre este bot, y permaneció en silencio cuando se hizo la pregunta en Reddit en 2019.

Parece probable, viendo los correos electrónicos filtrados enviados por Jed McCaleb, que este fuera el «Gox Bot» del que el creador de la plataforma ya estaba hablando en 2011. Obviamente, esto es solo especulación, pero podría ser una herramienta originalmente destinada a tratar de llenar los agujeros en las reservas de la compañía, que habían aparecido durante los diversos hackeos que ha sufrido. O, si realmente no llenara los vacíos, podría ser una herramienta para mantener las apariencias y permitir que la plataforma opere con una reserva fraccionaria.

Conclusión

Mark Karpelès es sin duda un programador brillante, pero también un líder empresarial que deja algo que desear. Algunos lo odian, especialmente aquellos que terminaron con sus bitcoins atascados, pero cuando miran la imagen en su conjunto, es difícil no verlo como una víctima, de principio a fin. Pensando en obtener un buen trato al hacerse cargo, por la modesta suma de cero dólares, una plataforma endeudada y llena de fallas de seguridad, se vio rápidamente obligado a cambiar a un modelo de reserva fraccionaria para evitar hundirse de inmediato, y se encontró constantemente hackeado en la cima del mercado. Tal vez fue ingenuo al aceptar la oferta de Jeb McCaleb, pero no hay evidencia de que tuviera malas intenciones. Lo peor de lo que puede culpar es que potencialmente ha recurrido a métodos cuestionables para mantener a flote a la sociedad.

Y es probablemente por esta razón que el poder judicial japonés, a pesar de su legendaria severidad, lo encontró culpable de solo una parte de los cargos, y aplicó solo una sentencia bastante corta (30 meses en lugar de los 10 años requeridos) suspendida. Lo que significa que solo irá a la cárcel si comete otras violaciones de la ley en los próximos 4 años.

No hay duda de que todas estas aventuras le habrán permitido aprender la lección, y que no cometerá el mismo error dos veces.

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Sobre la autora: Carmen del Pozo

Carmen del Pozo
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